A conversation with Heiner Rindermann, for Man and the Economy

hrin_2019  Heiner Rindermann PhD, is Professor of Educational and Developmental Psychology at the Technical University of Chemnitz (Germany). He is psychologist (PhD University of Heidelberg). His work deals with education and ability development, intelligence and student achievement, economy and politics, evolution and culture, and their interplay at the level of individuals and societies. His recent major contribution is Cognitive capitalism: Human capital and the wellbeing of nations published in 2018 by Cambridge University Press.

  Grégoire Canlorbe: An early contribution on your part in establishing the connection between cognitive ability and human development (in the broadest sense) was to show how the spread of AIDS among ethnicities of different continents is greater as the cognitive ability is lower. Could you remind us of your analysis?

  Heiner Rindermann: In two publications from 2007 and 2009 with my German colleagues Georg W. Oesterdiekhoff, a sociologist, and Gerhard Meisenberg, a biologist, I showed that education (as a proxy for intelligence and knowledge) and cognitive ability (comprising intelligence and knowledge) reduce the impact of the HIV spread.[i] If wealth and modernity are added in analyses at the level of nations – comparing different countries – the effects of wealth and modernity even turned positive, increasing HIV rates! Disproving the usual theory, that AIDS is a disease of the poor, the data robustly showed that AIDS is a disease of the low intelligent. But why? Isn’t this result biased or mad?

  In closer consideration not at all: Studies from other authors on AIDS or on diabetes at the level of individuals also show that income and even education are not crucial for health. The crucial factor is intelligence. Again: Why? Here the Piagetian approach can help us as used by Georg W. Oesterdiekhoff and cognitive hermeneutics of everyday life as I tried to explain in my Cognitive capitalism book: People at lower levels of cognitive development and intelligence, especially if living in a social environment with a similar low level, tend to think and act irrationally, e.g. they believe in magic and behave in ineffective or even self-damaging ways. I.e., AIDS is not seen as being caused by HIV transmitted by unprotected sex but being caused by God, magical powers or sorcery and consequently can be cured by magical treatment, e.g. by having sex with a virgin. And these aren’t excuses for sexual abuse or own failings but people really believe this.

  For instance, a quote from a study by African researchers in Mali underscores this: “Accidents are never attributed to faults or incompetence of the people in charge or machine failure, they are always orchestrated by certain superstitious powers.”[ii] Such a mindset will not lead to more cautiousness or better maintenance reducing accidents.

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Entretien avec Deirdre McCloskey, pour le journal « Man and the Economy »–version francophone

  Cette entrevue a été publiée, en anglais, par le journal Man and the Economy, dans leur édition de juin 2017, et mise en ligne sur leur site web dès décembre 2016.

  Deirdre Nansen McCloskey a enseigné l’économie, l’histoire, l’anglais et la communication à l’université d’Illinois à Chicago de 2000 à 2005. Economiste, historienne et rhétoricienne réputée, elle a écrit 17 livres et environ 400 publications académiques sur des sujets divers et variés allant de l’économie technique et la théorie statistique à la promotion du transgenre et l’éthique des vertus bourgeoises. Elle est connue en tant qu’économiste « conservatrice » de l’école de Chicago (où elle a enseigné dans les Facultés d’Économie et d’Histoire de 1968 à 1980), mais se présente en tant que « femme du Midwest lettrée, adepte de la théorie quantitative, postmoderne, épiscopalienne progressiste et adepte du libre marché. Et non « conservatrice » ! Je suis une libertarienne chrétienne. »

  Son dernier livre (sorti en mai 2016 aux presses de l’Université de Chicago) s’intitule L’Égalité bourgeoise: comment les idées, et non le capital ou les institutions, ont enrichi le monde (Bourgeois Equality: How Ideas, Not Capital or Institutions, Enriched the World) et donne une explication fondée sur les idées quant à la forte élévation des standards de vie de 1800 à nos jours. Les accidents de la Réforme et de la Révolte en Europe du nord-ouest de 1517 à 1789 menèrent à une nouvelle forme de liberté et de dignité pour les citoyens – via la diffusion d’idées appelées « libérales » – qui provoquèrent ensuite l’explosion de la hausse des standards de vie par la voie du commerce dès lors « libéré ».

  Son livre précédent, appartenant à une même trilogie et intitulé La dignité bourgeoise : pourquoi l’économie est incapable d’expliquer le monde moderne (Bourgeois Dignity: Why Economics Can’t Explain the Modern World – 2010) démontre que les explications matérialistes telles que l’épargne et l’exploitation n’ont pas suffisamment de vigueur économique ou de pertinence historique. Le premier livre de la trilogie L’ère bourgeoise (the Bourgeois Era trilogy), Les vertus bourgeoises: l’éthique de l’ère du commerce (The Bourgeois Virtues: Ethics for an Age of Commerce – 2006), démontre que, contrairement à ce que clame le clergé à gauche comme à droite depuis 1848, la bourgeoisie a du bon et l’enrichissement par le commerce n’est pas la pire des éthiques.

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